28. January 2010

What’s in the iPad?

Many words have been written on the Apples new iPad, but still there seem to be a few stones yet waiting to be turned. You can find a lot of disappointed voices already, but to be honest, there is possibly no way to satisfy anyone with this level of expectations. And while some might have a point, they still miss the bigger picture. I will reserve my verdict until I hold one in my hands, as this will change a LOT. Political things aside (Why, Apple, do you have to lock it down again?) I think what we have seen in hard and software rocks. But still, I have a suspicion, that whe have only been shown the very tip of a much deeper iceberg, both in software and, surprisingly, in hardware. But let me explain what I mean:

The Software – A Beta that isn’t

The iPhone OS in the iPad SDK is Version 3.2. It’s iPad only, the iPhone/iPod Version will come later. It is very weird that there is not a device version of it for the iPhone, so I think it is just a preliminary version that won’t be released. What will be released is Version 4.0.

The version that has been released, is more like an iPhone-to-iPad transition kit than anything else. It seems to work quite nicely for that and introduces a lot of new toys for developers to play with – but hardly does more than the bare minimum to provide the tools to create decent large-screen-multitouch UIs. Without being able to go into details here (NDA!), some key elements of the SDK, such as a decent alternative to tables (A Grid! A Grid!) are still nowhere to be found (and yet used a lot by Apple’s apps).

There are two reasons to hold back Version 4.0: One is that it is probably not yet ready. Apple accomplishes amazing things while holding secrecy, but a project like this can scale up far better, when the cat is out of the bag. But releasing 4.0 without having shown the next iPhone which will run it, too, will spoil their much-beloved game, so they create an in-between version for aspiring iPad developers to get their feets wet, until the rest is ready and all devices it runs on have been shown to the public.

The other reason is a financial one: Apple was not handing out free updates for the iPod touch, but for iPhone and AppleTV, since they do the accounting for the latter devices on a subscription based model. You can’t add features with a free upgrade otherwise, if I understood things correctly. This is also why the upgrade to 802.11n networking cost $2 for the first MacBooks. Now they changed their accounting standards. If I’m correct the distinction between the two ways to account for a device sale is gone, and they retroactively accounted $25 for an iPhone update and $10 for an AppleTV. In the future (and please correct me if I’m wrong here, I don’t speak accounting…) they have a unified upgrade strategy with either no carge for upgrades for all devices or charging for all devices. So – and here is finally my second point – if they charge for the update, they won’t release 3.2 and then after a very short time let their customers pay for 4.0. They will release it with 4.0.

Hiding Three Cores

Ever wondered why Apple calls their chip A4? Well, A is for Apple, and 4 is for the four cores this thing has. Wikipedia says the chip is based on the ARM Cortex-A9 Multicore Design which is capable of having 4 cores, and with Apples naming, and PA Semi (The company that has been bought by Apple for the chip design) being famous for their multicore-chips, it is highly unlikely that there is anything else than 4 cores inside. So, why do they hide the other three cores? That’s an interesting question, and I think the answer might also be that the software is not yet ready. Or they will overwhelm the public with a second moment of surprise, when they reveal Apps that actually use the available power. Underpromise and overdeliver is something that works brilliantly with the press, and also the stock market.

That brings us to another interesting question: Where is Grand Central Dispatch in the iPhone OS? This technology, together with Blocks give developers an easy way to actually parallelize their programs, so that the power of multiple cores can actually be leveraged. If the A4 is actually what I suspect, I would be surprised if this technology wouldn’t make its way onto the iPad very soon.

As is OpenCL, the General-Purpose computing framework that runs on the graphics card. Yeah, the A4 also seems capable of supporting this, since the “graphics card” is part of the chip and seems to be the PowerVR VXD from Imagination Technologies. By the way, it can do OpenGL 3.2, too. Yeah, the real OpenGL, without the “ES”. That opens a LOT of doors to game developers, if this is true. It’s going to be very interesting to see developers unleash all this hardware potential, once Apple provides some means of using it in an upcoming version of the SDK.

Whoever complains about the device now (and for non-political reasons), is probably way too early. I can’t wait to touch it for myself, and to see what new and unexpected uses developers create with the current version of the SDK. But still Apple hasn’t played all their cards yet – the big tablet revelation is far from over.

12. December 2009

Concerts App

Es begann alles beim MusicHackDay London. Genau genommen sogar davor.

Ich fand nie eine gute, brauchbare Auflistung von Konzerten, die auf einen Blick die Frage beantwortete, wo es sich lohnt, heute abend hinzugehen. Stadtmagazine sind immer unübersichtlich. Event-Websites – bisher zumindest – immer unvollständig. Last.fm hat eine großartige Datenbank, die jedoch eher als Seitenprodukt der Musikseite daherzukommen scheint. Ich sehe sie dennoch als die brauchbarste weltweite Konzertdatenbank, denn sie kann sich über eine deutlich regere User-Beteiligung als jeder vergleichbare Dienst freuen. Doch sowohl eine gute Präsentation dieser Daten, als auch eine API-Schnittstelle liessen lange auf sich warten.

Dann kam eben der Londoner MusicHackDay, gesponsort von unter anderem von Last.fm, die nicht nur einige Leute zur Unterstützung hin schickten, sondern auch den Teil der API präsentierten, auf den ich schon so lange wartete. Und so entstand ein erster Prototyp.

Inzwischen ist dieser Prototyp erwachsen geworden, und wurde als kleines Seitenprojekt zu einer ersten Version weiterentwickelt, die heute das Licht des AppStores erblickt hat.

Noch ist sie im Funktionsumfang recht karg – sie macht eine Sache, nämlich Konzerte um den aktuellen Ort zu finden, beginnend am aktuellen Tag – und ich hoffe das macht sie gut. Ich weiss natürlich, dass es sehr viel gibt, was diese App nicht tut, und dass sich das Konzept in sehr, sehr sehr viele Richtungen weiter entwickeln kann. Der Weg ist weit, daraus das ultimative Tool zu machen, dass dabei hilft, nie wieder ein Konzert zu verpassen. Ich hoffe mit diesem ersten Release die Ressourcen und das Feedback zu bekommen, um in genau diese Richtung zu gehen. Wer die App heute kauft, ermöglicht mir das, und erhält in bester AppStore-Tradition alle Updates kostenlos.

Hier kommt eine weitere Idee ins Spiel, die ich im Rahmen dieses Experiments ausprobieren will: Die Anwendung verzichtet komplett auf Werbung, und verspricht, dies auch in Zukunft zu tun. Ausserdem bleiben Spyware- und Statistikprogramme draussen. Die Anwendung kommuniziert nur dann nach aussen, wenn man das erwartet – zum Beispiel zum Holen der Konzertdaten. Sonst nicht. Der dritte Punkt hierbei st der feste Preis. Das Wettrennen um die billigste 99-Cent App schadet der Qualität, und – wenn der Käufer auf einen “Sale” wartet – sogar den Verkäufen. Bei der Konzerte-App bleibt der Preis bei 2,39€, er wird nicht reduziert. Es lohnt sich also nicht, zu warten, bis die Applikation günstiger oder “vollständiger” wird. Im Gegenteil: Je öfter die Applikation verkauft wird, desto mehr Aufwand kann ich betreiben, die Anwendung zu dem zu machen, was ich mir anfangs erträumt habe.

Denn am meisten Spaß macht es immer noch an Apps zu arbeiten, die man selber haben will. Und ich möchte an dieser Stelle jedem herzlich danken, der mir dabei hilft!

Jetzt habe ich aber genug um den Heissen Brei herumgeredet: Hier ist die Website der App. Und hier der Link in den AppStore.

19. February 2009

API-Wrapper for Soundcloud

I know I update this blog way to seldom. One of the reasons is – of course – work. And I am proud that I can now announce my first “serious” open source project, that Ullrich and me did for SoundCloud. It’s an API wrapper for SoundCloud that works on both the Mac and the iPhone, that handles oAuth as transparently as possible and can upload huge files that exceed the size of the iPhone’s memory. It supplies your app with progress information while doing so, and generally makes asynchronous REST-Requests really easy. We’re quite proud of it and can’t wait to see what you do with it :-) Here’s more Info…

1. September 2008

Googles Betriebssystem ist ein Browser

Als das Web – und damit der Browser – entworfen wurden, war es eine Ansammlung von verbundenen Rechnern, auf denen Dokumente lagen. Der Browser springt von Dokument zu Dokument und zeigt diese an. Daran hat sich eigentlich bis heute nichts geändert.

Und doch – die “Dokumente” sind heute keine statischen Seiten mehr, sondern komplexe dynamische Applikationen. Der Browser, der von Dokument zu Dokument springt muss plötzlich sehr viel mehr tun als das: Er führt mittels Javascript komplexe Programme aus. Er verwaltet die Ressourcen des Rechners und bietet eine Umgebung, in der all diese Applikationen gemeinsam existieren. Kurz: er macht vieles, wofür ja eigentlich das Betriebssystem zuständig ist – und er macht es ziemlich schlecht. Denn sobald eine Applikation abstürzt, reisst sie den Browser und alle anderen Webapplikationen mit sich. Er verwaltet den Speicher ineffizient. Er ist langsam. Diese und viele andere Dinge würde man einem Betriebssystem kaum verzeihen, warum also dem Browser?

Lange wurde vermutet, Google baut ein “Betriebssystem”, um sich dieses Problems anzunehmen und um sich aus der Abhängigkeit von existierenden Plattformen zu lösen. Goole baut aber stattdessen einen Browser, der sich dieser Mängel annimmt, und der für seine Aufgabe als “Plattform für Webapplikationen” optimiert ist. Das Projekt, das heute an die Öffentlichkeit kam, heisst “Chrome”, und ist, wenn es seine Versprechungen erfüllt, ein ziemlich großer Wurf.

Wie das Ganze gedacht ist, und wie es technisch funktioniert erklärt Comic-Veteran Scott McCloud (!) für Google in einem der besten technischen Dokumente, die ich bisher gelesen habe. Jedem der ein wenig technisches Verständnis hat, sei die Lektüre wärmstens ans Herz gelegt, und wenn auch nur, um ein seltenes Beispiel genialer Technikerklärung zu sehen.

Morgen kann man “Chrome” dann ausprobieren, sagen Gerüchte. Ich bin gespannt.

12. August 2008

Gernot’s Technology Watchlist

I thought for a very long time on writing a comprehensive post about upcoming companies, technologies, products and services that are still in their infancies but that have the potential to change the way we use technology in the future. Since I don’t have time to write that article now, I decided to do something like an annotated list instead. Maybe the big article on how we might use all this stuff in the future will follow later ;-) The stuff here appears in no particular order. Also, this is no investment advice, etc. Just a list of developments that I find interesting, and that has yet to reach its full potential. I will also add and delete stuff from this list in the future. So, here we go:

Intel’s Larrabee Chip

Graphics cards are extremely parallel beasts full of many very specialized cores for very specialized tasks. Intel’s approach is just as parallel, but not as specialized: Their Larrabee Graphics chip uses x86 cores. Just right for that other trend that will come from the hardware manufacturers: Using a lot of low-powered cores instead of one core with high clockspeed will allow more efficient devices with longer battery life. This can be used for very efficient number crunching outside of the graphics area. The only piece missing? An OS that supports fine grained parallellism in software and provides the right developer tools for making them. Take a Look at Apple’s Grand Central and OpenCL . And here is a Siggraph Paper about LarraBee

Imagination Technologies

This company designs mobile 3D chipsets that power a lot of mobile devices, among them the iPhone. They belong to the founding members of OpenCL, too. If mobile devices get more powerful and useful in the future, these are the guys behind it. This is their website.

OpenStreetMap

Until recently, amazingly unknown even to some people who are into mapping, this wil be the next “user generated” service that will really take off. Following the footsteps of Wikipedia, OpenStreetmap provides data of the geography of our planet, the way the very restrictive (and very expensive) companies Navteq and Teleatlas do. OpenStreetMap does it on a free (as in freedom) model, submitted by the users for the users. In the last month we’ve seen a huge explosion of content and an incredible increase in quality. Sure, it has not yet reached “critical mass” in all areas, but looking at their current progress, they will soon. The first commercial uses start to occur, too: Yahoo’s Flickr uses it to map Beijing. A surprisingly big company called Cloudmade will provide professional maps and services based on the OSM map. And once people start to use that data, a lot more people will contribute to the map. Once it’s in widespread use, it will be hard to beat it in terms of up-to-dateness and completeness. Sure it’s a long way to go, but they are currently going fast.

Perceptive Pixel

This is probably nothing new to most people reading this. Jeff Han is the pioneer in multitouch devices and applications, long before the iPhone used this technology. But because direct manipulation is the second most important game-changing idea in the industry right now (most important one is mobility), this is a company worth watching. They might have some very interesting patents up their sleeves… Perceptive Pixel Website

BTW, there is a lot of stuff not on the list and that is for a reason, too: Social Networks. Virtual Worlds. Put-Your-Life-In-The-Cloud services. That’s because I don’t think they will be that more important to the mainstream than they are now. Also not on the list are things that will emerge but have no technology/company/service with a visible killer concept behind them yet: The “Take your digital data and identity with you” device. The “Aggregate the stuff that is important and help the user with information overflow” software that adapts to the users situation. And a lot more. If you know something that fits on this list or have anything else to say on my highly subjective selection, please feel free to comment :-)

18. January 2008

Wir leben in der Zukunft!

Die drittbeste Erfindung bei “Zurück in die Zukunft”, nach dem Hoverboard und der Zeitmaschine, ist die Uhr, auf die Michael J. Fox schaut und mit den Worten “gleich kommt der “Fünf-Uhr-Zwölf-Regen”* kommentiert. Sekunden später regnet es.

Gut, wir haben noch keine Hoverboards, Zeitmaschinen gibts nur für Festplatten, und auch der Essens-Hydralisierer, der in Sekunden aus Minipizzen richtige Pizzen macht, steht noch aus. Aber wir haben iPhones.

Regenradar

Was dem Regenvorhersager as dem Film am allernächsten kommt, sind Regenradare. Wenn man die Radarbilder animiert, kann man sehr gut einschätzen, wann es wo regnen wird. Und WetterOnline hat ein besonders schönes, weil man die Regengebiete schön scharf erkennen kann.

Das Problem ist nur, dass deren Website für das iPhone ungeeignet ist: Apples Telefon animiert GIF-Bilder nur, wenn die besonders klein sind, hier kommt also leider nur das Radarbild auf der Startseite in Frage. Und auf der ist so viel drauf, dass der mobile Browser aus Speichergründen gerne mal aufhört zu animieren.

Ich habe daher dieses Bild von WetterOnlines Startseite einzeln und vergrößert auf eine eigene Seite gestellt, und dem ganzen ein eigenes Icon verpasst, dass verwendet wird, wenn man auf “Zum Home-Bildschirm” klickt. Das ganze findet man unter

wetter.poetsch.org

So, jetzt muss ich aber weiter am Hoverboard rumschrauben. Viel Spaß!

*) Der genaue Wortlaut mag anders sein. Aber: “You get the idea”…

10. January 2008

Halbjährliche Apfelraterei

Die Macworld in San Francisco naht, und damit ist es in wieder an der Zeit, mich in meinem Blog mit Vorhersagen zu blamieren, die so garantiert nicht in Erfüllung gehen. Let’s see…

5. December 2007

Finally! Readomatic goes Google Code

I announced it months ago and then it rested for far too long on my Todo-List: Today I uploaded the Source of Readomatic to Google Code. It’s shiny new address is:

readomatic.googlecode.com

I updated the stylesheet to Jon Hicks’ gReader 1.3 and cleaned out almost all the debug code. All development will from now on take place at the new Google Code site. New releases will continue to be announced on this blog, too. Have fun!

21. November 2007

Wir warten aufs Telefon…

Seit fast einem Jahr warten wir also auf das Telefon von Apple.
Seit Juni kann man es in den USA kaufen.
Und jetzt sind wir bei folgenden Möglichkeiten angelangt, um es endlich auch zu haben:

16. November 2007

ICQ-Support in Leopard 10.5.1

Folks who have downloaded the iChatICQFix, that makes iChat work with ICQ, will notice that this fix works no longer with Version 10.5.1 of the OS. I fixed this, please go to the original article and download again.

The Inputmanager checks two things before applying the ICQ Fix for iChat: